Jorge Panchoaga on Contemporary Photography in Colombia

Still from La Casa Grande, the winning project of the  IX Premio Nacional Colombo Suizo de Fotografía © Jorge Panchoaga

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Photographer and publisher Alec Soth and I have started a small project on our mutual sites that will take an extended look at contemporary photography in Colombia. Medellín-based photographer and educator Gabriel Mario Vélez will also be joining us on this project.

We're looking at trends and traditions; events, institutions and venues; as well as pursuing conversations with curators, academics, gallerists and photographers themselves. We plan to approach the project through a variety of types of posts including interviews, book reviews, published letters, portfolios of images and more.

Posts so far in the series include:
What is happening in contemporary Colombian photography?, LBM
Popsicle #40: Guadalupe Ruiz, LBM
Project Release: Juan Orrantia, "The afterlife of coca (and its) dreams" fototazo
Portfolio: Matt O'Brien, "No Dar Papaya" fototazo
Interview: Camilo Echavarría, fototazo

Today we continue with an essay from photographer and educator Jorge Panchoaga who shares with us his perspective on the contemporary landscape of photography in Colombia.

Panchoaga was born in Popayán, Colombia in 1984. He studied anthropology at La Universidad del Cauca and afterwards he specialized in photography at La Universidad Nacional de Colombia.

His photographic work maintains a relationship with the social-cultural problematics of identity, memory, language, cultural change due to conflict and the relationship of humans with their everyday and intimate environments.

He won the IX Premio Nacional Colombo Suizo de Fotografía as well as the Sexto Salón De Arte Joven del Club el Nogal, and was named second place in the III Premio de Fotografía del Patrimonio Cultural de la Nación, first place in the "Yo creo" competition held by the agency Séptima Photos in the "sets" category and was also awarded a grant by World Press Photo to attend a program on photonarratives and new mediums at the Fundación Pedro Meyer.

Currently Jorge works on his personal projects, is part of the group Fotógrafos X, which is sponsored by Fujifilm, and of Colectivo de Fotografía +1 which he co-founded with Federico Ríos and Santiago Escobar-Jaramillo. He is also a professor of photography in the Specialization in Photography program at La Universidad Nacional de Colombia and co-founder and coordinator of the conference cycle Variaciones Cromáticas.

I should say that the following text is a phenomenological approach to the overall state of photography in Colombia based not so much in a rigorous investigation, but rather in my experience. It is an attempt to briefly sketch a small commentary about photography in the country as an invitation for dialogue and for building onwards from here with other voices. It’s not my intention to publish a maxim on Colombian photography.


Academically, the outlook is improving slowly. There is a photographic technology degree at La Universidad Jorge Tadeo Lozano focused on commercial photography for the most part. There is also a graduate degree at La Universidad Nacional de Colombia focused on and producing the photographic project as approached through art (given it is part of the Faculty of Arts). There are also various unofficial training schools: Zone Five, LaBloom, Taller 5 and Yurupari and there are more almost daily. This illustrates well where photography is going in Colombia.


As for institutions, there is the Fotomuseo de Bogotá, a nonprofit entity that organizes Fotográfica Bogotá, a photography biennial that brings together national and international photographers for exhibitions and a theoretical series of lectures. Fotología is doing something similar. Neither, however, really serves to create a sense of central understanding about the work of photographers here, instead they serve to archive it, nor do they represent photographers in any sort of sense of the relationship. Ideas of photographer relationships or movements more generally do not exist in Colombia other than historically.


In terms of cultural policy and plans of action, I would point out that there are few clear policies on the role of photography within governmental 10-year cultural plans or within cultural policy generally beyond recognizing its value within the visual arts. At the level of the national Cultural Ministry there are no scholarships focused on photography. What does exist are two photography prizes, one for photography for cultural heritage. The other is the National Colombian-Swiss Photography Prize - Premio Nacional Colombo Suizo de Fotografía - definitely the most important in the country. The Secretary of Culture of Bogotá offers another photography prize focused on heritage and another on photography that chronicles Bogotá. In addition, municipalities, environmental corporations, zoos and other entities launch annual photography contests, each with a theme and a social function. What this means is that the incentives for creation and research are almost nil, except for photography contests which focus on a particular theme.

Still from La Casa Grande, the winning project of the  IX Premio Nacional Colombo Suizo de Fotografía © Jorge Panchoaga


There are a few things that are worth highlighting. Colombia has never had any type of national congress on photography on an academic level. There is no “Centro de la Imagen” as in many other countries on the continent. It does not have a photographic library. The closest that we have to it – which isn’t really even close - is the photographic archive of the Biblioteca Público Piloto in Medellín and the various attempts to create archives in various regions of the country such as the Valle del Cauca filmic archive of the Universidad ICESI in the city of Cali. The fate of the archives of many great and notable photographers is in the hands of time and individual families and their collections. There are still no clear guidelines for how to make these historic documents part of Colombia’s national patrimony, that is to say, to make them part of the cultural heritage of the nation in archives with appropriate methods for their conservation.


After talking on many occasions with an endless number of photographers, it is evident that a straightforward support for the creation of photography through creating clear rules for access to resources - be they public or private - for financing creative or research projects in photography has not been established in Colombia. If indeed there are no grants, or no access to grants as the case may be, neither are there tools that facilitate self-promotion to help photographers secure private capital for the development of projects that contribute to the visual heritage of the country. The national cultural policies on the visual arts, which are laid out in the Compendium of Cultural Policies of the Ministry of Culture, are so ambiguous that it is not clear what is the role of photography is in that context, or what photography's relationship is to the office that produced that document which is also responsible for creating and defining regulations for the encouragement of the creative arts and cultural production that photography is part of.


For publishers, you have to mention Villegas as the publisher of the largest number of photography books, but these are not individual monographs except those by Santiago Harker. They usually publish thematically based books that include images by different photographers. La Silueta has also sought to make a series of photography-related publications; the same is true of Agora Producción Cultural. Overall there is not much production in terms of the individual photobook, perhaps the closest would be those published by La Silueta. Among the researchers who have been working on the subject of photography in Colombia are Harvard University's Jose Falconi, Edward Goyeneche of La Universidad Nacional and Ana María Lozano of the Pontificia Universidad Javeriana among other colleagues who have been writing, seeking to add more content about and strength to the photography that is trying to build itself in Colombia every day.

As far as magazines in Colombia, it's worth pointing out that the most popular and distinguished of the country is surely Enfoque Visual which is entirely dedicated to photography, much of it publicity photography, and which contains articles of different types including interviews with photographers. Online, 5 Magazine began a few months ago, and has published a few issues and I understand it is still active. Also online is Fotografía Colombiana, run by Fernando Cruz. It's a site that tries to bring readers more knowledge about photographic events, ideas, workshops and also equipment and materials, working to pull together and share information for free. In addition and as part of the conversation on undertakings in publishing, I am also aware of, and I hope that it will happen, the intention to form a magazine focused on national photography, basically in the creation and research done here in Colombia. The magazine is looking to have its base in Bogotá as its main focus, but will look to cover other areas. The first issue, however, has not yet come out.


On photographers, it's hard to speak about individual names of photographers when considering an entire country. Personally, I think many current photographers are being educated to live from this profession, but that the photographic industry in national terms is not a fully developed market. Although galleries, theorists, curators, publishing houses and the media are interested in photography more and more, it seems that there are still no clear tools for connecting them to the people taking the photos.

Still from La Casa Grande, the winning project of the  IX Premio Nacional Colombo Suizo de Fotografía © Jorge Panchoaga


There is still a trend towards documentary photography or photojournalism, no doubt a reflection of the reality that we have lived. However, photographers are moving past those genres through an increased understanding of the photographic work as something that can go beyond the media (or other sectors of culture and society). Terms like "photographic project" have enabled many photographers to shift their emphasis from hot news stories to an idea or a theme, giving a significant twist to their principle interest in making photographs. I think it's a good accomplishment – brought about by the universities - in terms of the possibilities for photography and because of the many stories to tell in this country. In this way the pictures are made not only to be published in a media outlet, but also to delve into a subject and develop it through the image. This is generating changes because photography itself has taken a turn in the way it is made and in its thematic interests.


As far as dynamics of creation, it should be said that photographers in Colombia are beginning to use the model of the photography collective to construct, investigate, share and create. This form of working is not very common in the history of the country, at least not in the history studied and generally known. The collectives have been born to build and create products of different types: digital books, expositions, print books, conferences, workshops, etc. Of the collectives that I know of (emphasizing here that I don’t know of all of them) are the La Manada collective, which includes various photographers such as Gabriel Rojas, Luis Palacios, Santiago Harker, Fredy Cabarkas, Rodrigo Pinzon, Laura Amaya, among others, and the Colectivo de Fotografía +1, in which Federico Ríos, Santiago Escobar-Jaramillo take part, and to which more and more people are added. Their dynamics provide different working possibilities and a wide range of types of work, not only in terms of products and results, but also in terms of management, knowledge-building and the strengthening of professional ties, something that's very necessary in the country.


Finally, I should talk about the role of the photographic industry in the country. Of the brands fighting over the market here, Canon, Nikon and Fujifilm are those that currently have the greatest presence, although Phase One, Hasselblad and others also have representatives here. In Colombia's case, it is not until now that these brands have started to be responsive to and concerned about their consumers in a more active way.

The most recent arrival is Fujifilm, which in the last year has entered into the market with force, supporting its program Fotógrafos X, which works with a range of photographers of different types and supports them with equipment and with the development of ideas which is beneficial and enriching in terms of investigation and creation in Colombia. Nikon tried to open a school under its name a couple of years ago without leaving a trace of its presence on the national scene beyond their Facebook page and a few sporadic contests. I'm not aware of them offering programs for or alliances with national photographers or support for events. Canon in the last few months has begun to promote more contests (which they have also done previously for a few events) and to support photographers with equipment. All of this suggests a certain momentum for photography here and an interest by the international market in Colombia, which without a doubt is a reflection of the increase in the industry here. For the first time photography companies, those whose equipment we make photographs with, are able to work closely with their clients and actually support them in an active way.

Well, there are many more things to say, but that's a little about the vision of photography in Colombia that I have as a photographer, as a researcher and as a teacher of photography. I hope you find it useful and that it serves to add to the interest in photography from Colombia, as I believe hands to build are always welcome.

Still from La Casa Grande, the winning project of the  IX Premio Nacional Colombo Suizo de Fotografía © Jorge Panchoaga

Debo señalar que mi siguiente texto es un acercamiento fenomenológico al panorama de la fotografía en Colombia, basado, más que en la investigación rigurosa, en mi experiencia personal. Un intento de esbozar un breve y pequeño comentario sobre el panorama de la fotografía en el país para así invitar a otras voces a dialogar y construir. No es mi intención lanzar una máxima de la fotografía colombiana.

Educación y fotografía

Como se mencionaba en uno de los comentarios, académicamente el panorama está creciendo poco a poco. Existe una tecnología en fotografía de la Universidad Jorge Tadeo Lozano, enfocada a la fotografía comercial en mayor medida, aunque hace énfasis también en el proyecto fotográfico. Un postgrado en la Universidad Nacional de Colombia, enfocado y articulado al proyecto fotográfico, reflexionado desde el arte, pues hace parte de la facultad de artes. Existen variadas escuelas de formación no reconocida como educación oficial: zona cinco, LaBloom, Taller 5, Yurupari, Escuela de fotografía del Valle, entre un montón más que se suman día a día. Esto ejemplifica bien para dónde va la fotografía.


Relacionado a las instituciones: existe el Fotomuseo de Bogotá; una entidad sin ánimo de lucro que realiza Fotográfica Bogotá. Bienal de fotografía que reúne a fotógrafos nacionales y extranjeros haciendo exposiciones y un ciclo teórico. Fotologia va por el mismo camino. Sin embargo ninguna de las dos centraliza el trabajo de los fotógrafos, lo archiva, tampoco lo representa como una asociación, de las cuales valga decir no existe mayor presencia, más que a nivel histórico.

Política cultural y fotografía

En términos de Política Cultural y planes de acción señalo: existen pocas políticas claras del papel de la fotografía dentro de los planes decenales de cultura o dentro de la política cultural, más allá de reconocerle su valor dentro de las artes visuales. A nivel del Ministerio de cultura no existen becas enfocadas en la fotografía; lo que sí existe son 2 foto premios, uno de patrimonio cultural, el otro el premio Colombo Suizo de fotografía, seguramente el más importante del país. Lo que quiere decir que en estímulos a la creación y la investigación es casi nulo, salvo los concursos que hacen enfoque en un tema determinado. La secretaria de cultura de Bogotá cuenta con dos premios: el primero enfocado al patrimonio y uno sobre crónica fotográfica en Bogotá, los cuales van variando según el interés institucional. A su vez, las alcaldías, corporaciones ambientales, ministerios, zoológicos, y demás entidades lanzan concursos anualmente cada uno con su temática y función social.


Algunas cosas que vale la pena resaltar. Colombia no ha tenido hasta el momento un congreso nacional de fotografía a nivel académico. No posee un centro de la imagen, como muchos países del continente. No posee una fototeca, lo más cercano, que no es comparable, es el archivo fotográfico de la Universidad Piloto de Medellín y los múltiples intentos de archivo en distintas regiones del país como el que tiene la Universidad ICESI en la ciudad de Cali con el archivo Fílmico del Valle del Cauca. Muchos de los archivos de grandes y reconocidos fotógrafos están a la suerte del tiempo y de las familias y aún no se tiene una normativa clara sobre cómo o cual es el proceso de patrimonializar estos documentos históricos a favor de la sociedad colombiana es decir, que hagan parte del patrimonio de la nación, en archivos con las medidas adecuadas para su conservación.

Acceso a becas y apoyos interinstitucionales

Después de dialogar en diversas ocasiones con un sinnúmero de fotógrafos, es evidente que tampoco se mantiene o se ha creado una forma clara de apoyar la creación en fotografía a partir de construir o estimular unas reglas precisas para acceder a recursos públicos o privados para financiar proyectos de creación o investigación en fotografía. Si bien no existen becas, tampoco hay herramientas que faciliten la autogestión para inyectar capital privado al desarrollo de proyectos que aportan al patrimonio visual del país. La política cultural de las artes visuales consignada en el Compendio de Políticas Culturales del Ministerio de cultura es tan ambiguo al momento de reflexionar sobre realidades particulares de la creación que no se hace claridad sobre cuál es el papel de la fotografía en ese contexto y del mismo ministerio como agente responsable de estimular y plantear una normatividad para el fomento a las industrias de creación y producción simbólica y cultural como lo es la fotografía.

Editoriales, revistas, sitios web e investigadores

Sobre editoriales, hay que mencionar que Villegas editores es la editorial que más publica libros de fotografía, aunque estos no son libros de autor salvo en el caso de los libros de Santiago Harker (valga decir que esta es mi ingenua opinión). Generalmente se publica bajo ejes temáticos reuniendo distintos fotógrafos. La silueta también ha buscado hacer una serie de publicaciones relacionadas a la fotografía; lo mismo cabe decir de Agora Producción cultural. En términos generales no hay mucha producción de libros fotográficos en términos autorales, quizás la más cercana sea la realizada por la Silueta editores quienes han abordado distintos fotógrafos para hacer una serie de libros. Entre los investigadores que tengo conocimiento que están actualmente investigando y trabajando el tema de la fotografía en Colombia esta José Falconi de Harvard, Edward Goyeneche de la UNAL, Ana Maria Lozano de la Javeriana, entre otros muchos colegas que vienen escribiendo, particularmente buscando darle más contenido y fortaleza a la misma fotografía que intenta construirse en Colombia día a día.

Sobre las revistas en Colombia cabe resaltar que la más popular y reconocidas del país seguramente es Enfoque visual, que está en su totalidad dedicada al tema fotográfico, la publicidad y algunos artículos de distinta índole, junto a entrevistas a fotógrafos. En el campo digital hace unos meses se presentó la revista digital 5 Magazine, que lleva ya algunos números encima y que según tengo entendido sigue andando. En ese mismo campo digital se encuentra el Portal Fotografía Colombiana, liderada por Fernando Cruz, un portal que procura acercar al público a los distintos eventos, reflexiones, talleres y materiales fotográficos presentes en el panorama nacional, haciendo un esfuerzo por centralizar y compartir información de forma gratuita. En el mismo camino de los emprendimientos en publicaciones, tengo conocimiento, y deseo de que ocurra, de la intención de gestar una revista enfocada en la fotografía nacional, básicamente en la creación e investigación que se hace en Colombia. La revista espera tener sede en Bogotá como ciudad principal de trabajo, pero buscará cubrir más escenarios, sin embargo no ha salido aún su primer número.


Sobre los fotógrafos. Es difícil hablar en nombre de todos los fotógrafos de un lugar. Personalmente pienso que muchos de los fotógrafos actuales se están formando para vivir de esta profesión, aunque la industria fotográfica nacional en términos de mercado no está completamente desarrollada. Pese a que galerías, teóricos, curadores, editores y medios se interesan en la fotografía cada vez más, parece ser que aún no existen herramientas claras que acerquen la industria a las personas que están realizando fotos.


Se mantiene aún la tendencia de ejercer una fotografía documental o de fotoperiodismo; sin duda, como un reflejo de la realidad que hemos vivido. Sin embargo se está superando esa premisa a partir de entender la labor fotográfica como algo que puede ir más allá de los medios de comunicación (o a otros sectores de la cultura y la sociedad); en este sentido terminologías como proyecto fotográfico, ha permitido a muchos fotógrafos trasladar el interés de la noticia en caliente al desarrollo de una idea o de un tema dando un giro significativo al interés principal de hacer fotografías. Creo que es un buen alcance en términos de las posibilidades que brinda la academia y de las muchas historias por contar en este país. De esta forma las fotos se hacen en función, no exclusivamente de publicar en un medio de comunicación sino, de ahondar en un tema y desarrollarlo a través de la imagen. Esta forma de trabajar generando cambios, pues la misma fotografía ha tomado un giro respecto a su forma de hacer y sus intereses.

El colectivo fotográfico

Sobre las dinámicas de creación hay que señalar que los fotógrafos en Colombia están empezando a usar el modelo de colectivo fotográfico para construir, investigar, compartir y crear en torno a la fotografía; esta forma de trabajo es poco recurrente en la historia de la fotografía en el país, por lo menos en la historia estudiada y conocida. Los colectivos han nacido para construir y crear productos de distinta índole, libros digitales, exposiciones, libros impresos, conferencias, talleres, etc. Dentro de los colectivos que tengo conocimiento que existen (resaltando que no los conozco todos), está el colectivo La Manada, donde participan diversos fotógrafos como Gabriel Rojas, Luis Palacios, Santiago Harker, Fredy Cabarcas, Rodrigo Pinzón, Laura Amaya, entre otros; o el Colectivo de Fotografía MasUno, donde participan Federico Ríos, Santiago Escobar sumando siempre a más personas en su proceso de trabajo. Cabe resaltar que estas dinámicas de trabajo proporcionan posibilidades variadas de trabajar y amplia el rango de acción no solo en productos y resultados, sino en gestión, construcción de conocimientos y fortalecimiento de lazos de profesión, algo necesario en el país.

Industria fotográfica

Finalmente cabe señalar el papel de la industria fotográfica en el país. Las marcas de fotografía que disputan el mercado: Canon, Nikon y Fujifilm son las que hacen mayor presencia actualmente, aunque también hay representantes de Phase One, Hasselblad y otras marcas. En el caso colombiano solo hasta ahora se ve que estas marcas empiezan a incidir y preocuparse por sus consumidores de una forma más cercana. El más reciente del panorama es Fujifilm, quien ha entrado al mercado el último año con fuerza, apoyando su programa de Fotógrafos X, acogiendo a un número variado de fotógrafos de diversa índole y apoyándole con equipos y con el desarrollo de ideas, lo cual es favorable y enriquecedor en el panorama de la investigación y la creación. Nikon procuró abrir una escuela con su nombre hace un par de años sin dejar mayor rastro de su presencia en el panorama cercano de la fotografía nacional, más que en su página de facebook y con algunos concursos esporádicos, no tengo conocimiento de mantener programas o alianzas con fotógrafos nacionales para trabajar en conjunto o con el apoyo de eventos. Canon en los últimos meses ha empezado a promocionar concursos (ya realizados en versiones pasadas) y apoyar fotógrafos en proyectos con equipos de su marca. Este panorama del mercado plantea un impulso en la construcción fotográfica y un interés por parte del mercado mundial en Colombia, lo cual sin duda es un reflejo de crecimiento en términos de industria, puesto que por primera vez las marcas con las que hacemos fotos pueden llegar a acercarse a sus clientes y aportar en sus realidades de forma dinámica.

Bueno hay muchas mas cosas por decir, ese es un poco el panorama que yo tengo como fotógrafo, como investigador y como docente de fotografía. Espero les sea útil y sirva para sumar al interés de la fotografía en Colombia, dado que considero manos para construir son siempre bienvenidas.