Mexico Notebook: Interview with Diego Berruecos

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

Hannah FrieserJaime Permuth and I are collaborating to explore contemporary photography in Mexico. We're looking at trends and how they relate to traditions; events, institutions and venues; as well as pursuing conversations with curators, academics, gallerists and photographers on what's happening currently. This collaborative project will feature a variety of types of posts including interviews, book reviews, published letters, portfolios of images and more.

Hannah Frieser is a curator, photographer and book artist and former Executive Director of Light Work. Jaime Permuth is a Guatemalan photographer living and working in New York City and a Faculty Member at the School of Visual Arts.

Today we continue this series with an interview of Diego Berruecos by Mark Alor Powell.

Diego Berruecos was born in Mexico City. He studied photography in the Escuela Activa de Fotografía and also studied in the London College of Printing. He was a grant winner of the Jóvenes Creadores program of FONCA (2007-08) and in the Programa de Arte Actual of Bancomer and of Carrillo Gil (2009-2010). He has taken part in various group exhibitions including "Espectografías: Paradojas de la Historia," MUAC; "Shattered Glass" at The Americas Society, New York; "and "Resisting the Present," Museo Amparo/ARC/MAMVP, Paris. His individual exhibitions include "Ebb" at Proyectos Monclova and "PRI: genealogíaa de un Partido, El uso político del fenómeno solar" in Gaga.

Mark Alor Powell was born in Decatur, Illinois in 1968 and is originally from Detroit, Michigan. He currently lives and works in Mexico City.

Powell has exhibited in museums and galleries throughout Latin America, The United States, Asia and Europe, including The New Museum in New York, The Museum of Photography Archive in Mexico City, Ten Haaf Gallery in Amsterdam, PHotoEspaña, Tokyo Photo and the Urbis Museum in Manchester, England. In 2007, Mark was invited to photograph his hometown for the Museum of Contemporary Art Detroit (MOCAD).

Powell published his first book Very Important Person (Diamantina, Mexico City) in 2006 and was included in the book Street Photography Now (Thames and Hudson, London, 2010). In 2013, he won the 4th Editorial RM Fotolibro prize for his forthcoming book Open at Noon to be published and formally presented at Paris Photo in November, 2014.

Other posts in this series include:
Interview with Mariela Sancari
Q&A with Eduardo Jiménez Román
Q&A with Claudia Arechiga
Q&A with Nahatan Navarro
Contemporary Photography in Oaxaca
Q&A with Aglae Cortés
Q&A with Maria José Sesma
Interview with César Rodríguez
Q&A with Nora Gómez
Q&A with Melba Arellano
Q&A with Jorge Taboada

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

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Mark Powell: To begin, I would like to ask you to tell me about your background as a photographer: how you got started and what inspired you to start taking pictures and what you like most about the medium?

Diego Berruecos: I am the son of a father who was a painter. Since I was young, I have seen and been surrounded by lots of painting, but I never had the urge to draw or paint. When I began exploring photography, I loved the possibility of reproducing pictorial scenes without painting them myself. I studied in the Escuela Activa de Fotografía in Mexico a couple of years, and from there I went to London to the LCP [now the London College of Communication]. I think it was there where I began to find my path in photography.

MP: In Mexico City, you are the editor of the magazine Gatopardo. Does your job as an editor influence your work as a photographer?

DB: I started as a photo editor for Travesías, a travel magazine. I think subconsciously you begin to compose in different ways as a photographer when you are around editorial work as an editor. Now I look at a photo I used to think was a travel photo and it is another thing entirely. The type of photo reportage in Gatopardo is a type of work I've explored little myself. I think that the investigative journalism in the articles has influenced me more, the way writers do all their research. But there is a whole part of my personal work that I do not think mixes at all with my editorial work, for example all of the archival research of the PRI (Partido Revolucionario Institucional) I think ends up having a very specific photographic aesthetic that I control very little.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

: Your project "PRI: Genealogía de un Partido. La Solución Somos Todos" ("PRI: Genealogy of a Party. We Are All the Solution") is a selection from an archive in Mexico City. Can you tell me a little about the collection and how you discovered it, and the how the idea of this project developed?

DB: I found this collection of photographs in the Archivo General de la Nación (The General Archive of the Nation); they are part of the private collection of Porfirio Muñoz Ledo who at the time was president of the PRI. Over time he abandoned the PRI and became one of the most critical political figures in Mexico. These photos are from an album of the 1976 presidential campaign that [José] López Portillo won with 96.4 percent of the vote. The opposition was so discouraged by PRI fraud that they didn't compete. For me, it is a key year in the history of Mexico, because it demonstrates the PRI structure at its peak. The machine of the totalitarian state was completely oiled.

MP: I really like when photographers do something outside of taking pictures and dive into something like you have done with this archive. It offers a unique vision and voice from many possibilities - plus, the action of adding another layer to the photographic act creates this whole new fresh platform. Please describe your motivation and desire as a photographer and how it inspired your selection.

DB: I think you're quite right, photography is a medium in which references are constantly sought, the eye is recording on our personal hard drive images that stick with us, and when you check archive material, you're running into things that catch your attention and maybe you've already seen them somewhere else, there between this other layer that you mention. To me, it was very natural to select this material using the framework of reference that I sought (the party in power not wanting to leave office). Everything that fit into this broad framework fit into my selection.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: I love this quote attributed to the PRI: "No somos ni derecha ni izquierda sino todo al contrario" ("We are not right nor left, but completely the opposite").  Can you give the reader a brief synopsis and meaning of the PRI in Mexico?

DB: Haha, the quote is great. For me it has to do with how the PRI has managed to bend in all directions under different circumstances, and with how it costs them all the effort in the world to define themselves. It even reminds me of Cantinflas [ed: a Mexican comic actor sometimes referred to as the "Charlie Chaplin of Mexico"] - it's like the PRI turned into Cantinflas.

MP: Have you identified any of the photographers who originally took the pictures? Are these independent photojournalist or contracted political photographers? What were the original purpose of these pictures?

DB: I have not been able to contact these photographers. I guess that they were hired to document the campaign and if they did well, they were hired to stay and photograph the administration. Each administration has their photographer. I greatly respect the work of these photographers. But I am also interested in the question of whether these images belong to the nation. Do they belong to everyone? Do they belong to the current government? Can we use them? Alter them? And most of all, the question of if we can take them out of the archive so that more people can see/use them.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: Looking at the photographs, it shows a rich and amazing photographic skill set in Mexico and a certain Mexican style. Some of the pictures remind me of stills from movies of the Golden Era of Mexican cinema. What do you think of the relationship between Mexican image makers and the idealized visions of government?

DB: Great question, and an entire topic in itself. I think it is very difficult to separate these points. How are they creating the image of Mexico that power wants to create? Is there a clear and defined line around this? It is changing and is it consolidating? I think there's something in the faces of these pictures that show a depression with no way out, reflected in the Gaze of several of the Mexicans in these pictures. Especially when they do not know they are being seen by the camera and we do not know if their mood is created on purpose, or if it is there only to be registered.

It is very difficult to answer this question. Very interesting.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: López Portillo, in the midst of a campaign, appears in the photographs as this big figure, dripping in propaganda, yet on the periphery there are a lot of revealing signs of the time - society, people and street life, etc. According to these pictures, what was life like in the 1970s in Mexico?

: That's difficult, Mark, I was born in 1979! I think that throughout the campaign López Portillo is presented as the next King, and that's the purpose of the campaign: that people can meet their King.

In his term everything happened, there was a super oil bonanza and a mega crisis. Somehow everything happened to us in those six years, it was quite a roller coaster. All thanks to the bad management of the government in those years.

MP: What are your eventual plans for this project?

: I have always seen this whole project ending with being published in a book composed of many smaller books. But I've always liked the opportunity to play with the exhibition format. I always change the way I display this work and I love that freedom and possibility.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

Mark Powell: Para empezar, me gustaría pedirte que nos cuentes de tu experiencia como fotógrafo, ¿Cómo empezaste y qué te inspiró para empezar a tomar fotos?  ¿Qué es que más te gusta del medio?

Diego Berruecos: Soy hijo de un padre pintor, desde chico vi y estuve rodeado de mucha pintura pero nunca se me dio dibujar o pintar, cuando empecé a explorar la fotografía me encantó la posibilidad de reproducir escenas pictóricas sin pintarlas yo. Estudié en la Escuela Activa de Fotografía en México un par de años, y de ahí me fui a Londres al LCP. Creo que fui ahí en donde empecé a encontrar mi camino fotográfico.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: En la Ciudad de México, eres el director de la revista Gatopardo. ¿Tú trabajo como editor influye tú trabajo como fotógrafo?

DB: Empecé como editor de foto de Travesías, una revista de viajes, creo que inconscientemente uno empieza a componer de otra maneras cuando tiene de cerca el trabajo editorial. Ahora yo revisé la foto que yo creía de viaje antes y sí es otra cosa completamente. El foto reportaje de Gatopardo es un tipo de trabajo que he explorado poco, creo que me ha influenciado más la parte de la investigación periodística de los artículos, la forma en la que los escritores hacen toda su investigación. Pero hay toda una parte de mi trabajo en donde no creo que mi trabajo editorial se mezcle, toda la investigación de archivo del PRI por ejemplo creo que termina teniendo una estética fotográfica muy especifica y que controlo poco.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: Tú proyecto "PRI: Genealogía de un Partido. La Solución Somos Todos" es una selección de fotos de un archivo en la Ciudad de México. ¿Nos podrías contar un poco acerca de la colección, cómo la descubriste, y la manera en que la idea de este proyecto desarrolló?

DB: Este colección de fotografías las encontré en el Archivo General de la Nación, forman parte de la colección particular de Porfirio Muñoz Ledo, que en su momento fue el presidente del PRI. Con los años abandono al PRI y se convirtió en uno de los mas críticos personajes de la política. Estas fotos vienen de un álbum de la campaña presidencial de 1976, que gano López Portillo con el 96.4 por ciento de los votos. La oposición estaba tan desanimada con los fraudes priístas que no compitió. Para mi es una campaña clave en la historia de México, por que demuestra la estructura priísta en su apogeo. La maquina del estado totalitario estaba completamente aceitada.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: Me gusta mucho que los fotógrafos hagan algo fuera de tomar fotografías y que se sumergen en algo así como lo que has hecho con este archivo. Como fotógrafo nos ofreces una visión y voz única de las muchas posibilidades de como interpretar el archivo, y además, la acción de añadir otra capa al acto fotográfico crea una nueva plataforma fresca. Por favor, cuéntanos de tú motivación y tus deseos como fotógrafo y como te ha inspirado esta selección de fotos del archivo.

DB: Creo que tienes mucha razón, la fotografía es un medio en donde constantemente se buscan referencias, el ojo va grabando en nuestro disco duro personal muchísimas imagines que se nos van quedando, y cuando revisas material del archive, te vas topando con cosas que te llaman la atención y que quizás ya habías visto por otro lado. Ahí entre este otro layer que mencionas. Para mi era muy natural ir seleccionado este material con el marco de referencia que buscaba (el partido en poder no queriendo dejar el poder) todo lo que entrara en ese marco amplio cabía en mi selección.

MP: Me encanta esta cita atribuida al PRI: "No somos ni derecha ni izquierda sino todo al contrario." ¿Nos podrías dar a una breve sinopsis del PRI y contarnos sobre su significado en México?

DB: Je je je, es muy buena la frase. Para mi tiene que ver con que el PRI ha sabido inclinarse según las circunstancias para todos lados, y le cuesta todo el trabajo del mundo definirse a si mismos. Incluso me recuerda también a Cantinflas, es como el PRI Cantinfleando.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: ¿Has identificado alguno de los fotógrafos que tomaron las fotos? Son fotoperiodístas independientes o fotógrafos contratados para registrar hechos políticos? ¿Cuál fue el propósito original de estas imágenes?

DB: No he podido contactar a estos fotógrafos, supongo que son contratados para documentar la campaña y si les va bien chance se quedan en el sexenio. Cada sexenio tiene a su fotógrafo. Yo respeto muchísimo el trabajo de estos fotógrafos. Pero también me interesa la cuestión de si estas imagines son de la nación? Son de todos? Son del gobierno en turno? Si las podemos usar? Alterar? Y sobretodo sacarlas del archive para que mas gente las pueda ver/usar.

MP: En cuanto a las fotografías, estas muestran la gran habilidad fotográfica que está presente en México y sugiere un estilo mexicano. Algunas de las imágenes me recuerdan fotogramas de películas de la época de oro del cine mexicano. ¿Qué piensas de la relación entre los creadores mexicanos de imágenes y las visiones idealizadas del gobierno?

DB: Gran pregunta, y todo un tema. Creo que es muy difícil separar estos puntos. Como se va creando la imagen de México que el poder quiere crear? Hay una línea clara y definida de esto? Va cambiando y se va consolidando? Creo que hay algo en los rostros de estas fotos, que muestran una depresión sin salida, reflejada en la Mirada de varios mexicanos en estas fotos. Sobre todo cuando no se saben vistos por la cámara y no sé si este mood es creado a propósito, o si esta ahí solo para ser registrado.

Esta muy difícil responder esta pregunta. Muy interesante.

From the series "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

MP: López Portillo, en medio de una campaña, aparece en las fotografías como esta gran figura, rodeado de propaganda, pero en la periférica de las fotos hay una cantidad de signos reveladores de los tiempos, la sociedad, la gente y la vida de la calle, etc. De acuerdo con estas imágenes, ¿como era la vida en la década de los setentas en México?

DB: Está difícil, Mark, yo nací en el 1979, je. Creo que durante toda la campaña López Portillo, él es presentado como el próximo Rey, de eso va la campaña de que la gente pueda conocer a su Rey.

En su sexenio paso de todo, hubo una súper bonanza petrolera, y una mega crisis. De alguna manera nos paso todo en esos 6 años, fue toda una montaña rusa. Todo gracias al pésimo manejo del gobierno en esos años.

MP: ¿Cuáles son tus planes eventuales para este proyecto?

DB: Siempre he visto todo este proyecto con una salida editorial, un libro, compuesto de muchos libros mas pequeños. Pero también siempre me ha gustado la posibilidad de jugar con el formato de expo, creo que siempre cambio la forma en la que exhibo esta trabajo y me encanta esa libertad y posibilidad.

Installation view "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos

Installation view "PRI genealogía de un partido" © Diego Berruecos