Argentina Notebook: Interview with Jorge Piccini

Jaime PermuthEleonora Ronconi and I are collaborating to explore contemporary photography in Argentina. We're looking at trends and how they relate to traditions; events, institutions and venues; as well as pursuing conversations with curators, academics, gallerists and photographers on what's happening currently. This collaborative project will feature a variety of posts including interviews, book reviews, published letters, portfolios of images and more.

Jaime Permuth is a Guatemalan photographer living and working in New York City and a faculty member at the School of Visual Arts. Eleonora Ronconi is an Argentinian photographer living and working in the Bay Area, California whose work explores themes of memory, identity and uprooting.

Today we continue the series with an interview of Jorge Piccini by Jaime Permuth. Piccini is a photographer, the editor of Bex Magazine and an organizer of the Feria de Fotografía de Autor in Bariloche, Argentina.

Other posts in this series on Argentina include Jaime Permuth's interviews with Fabián Goncalves Borrega and a Q&A with Karina Azaretzky.

This interview is presented first in an English translation, then followed by the Spanish original.

Jaime Permuth: Tell us about Bariloche and your relationship to that city.

Jorge Piccini: I arrived in Bariloche in July 2002 from the city of Santa Fé where I grew up.  Initially, it was difficult to adapt to the cold Patagonian weather and to leaving my family and friends so far away. But one way or another I've become acclimated to this city and I've been here now for thirteen years.

My first job was in a digital lab and it was there that I began making connections with industry people and began organizing exhibitions and events. In 2010, I published the first issue of Bex Magazine as a way of featuring the great variety of photographic work being done in this city. Bex was conceived as a space for photographers from Patagonia to publish and disseminate their images. In time it evolved into a wider showcase for photographers from all across Latin America, with each new issue of the magazine featuring work from a different country. It fills me with great satisfaction to get to know photographers from other countries, to learn about what is done by them in other parts of the continent and to provide a platform to publish their work. As a future project I'd love to compile an anthology of Latin American Photography and publish it in book form.

In this manner, Bex becomes a meeting place for creativity, for communication and cultural exchange between local and international artists and for the telling of all kinds of stories and the sharing of personal moments. In parallel to this, a group of local photographers of which I am a member, organizes an annual "Feria de Fotografía de Autor" (Photographic Author Festival). This April will mark the festival's fifth year. Programming includes an exhibition of photographic books and works, screenings as well as a series of artist talks and workshops.

Permuth: Can you share with us something about the history of the photographic tradition in Patagonia?

Piccini: As I mentioned previously, the need to showcase local work resulted in the founding of Bex (short for "Bariloche Expone" or Bariloche Exhibits). Even though each day there are more online venues for photography such as websites, image banks, social networks and such, my intention is to find and share what is generated right here in Patagonia: its essential themes, local color, the immensity of the land itself and the juxtaposition of modernity and tradition. Nevertheless, I'm not sure one could talk of a specific Patagonian quality to photography. This is a very cosmopolitan region, with recent immigrants - like myself - to this farthest corner of Argentina. But perhaps the very extension and remoteness of our geography give it a special beauty and character. There is an "ends of the world" quality to living here.

To arrive at some kind of historical perspective we might look at the early twentieth century travelers and pioneers documented by the Italian priest and amateur photographer Padre Agostini. In one of her academic studies, historian Mariana Giordano also brought together some very interesting images of Patagonia from the 19th Century.

More recent photography in Patagonia includes "La delgada línea Sur" by Federico Bechis and "La comparsa del negro días" by Alfredo "Chino" Leiva. Both of these focus on the working lives and landscape of the region.  My own essay "Arroyo del medio" explores what it means to survive in this extreme climate. Eliseo Miciú from San Martín de los Andes has published several photobooks. Alejandro Bonín and Eduardo Aguirre in Río Gallegos are also doing interesting projects on these frigid and solitary regions where the beauty of the landscape intersects with the rigors of the weather. In Chile, Fabián España recently completed a series titled "Las desiluciones."

In Bariloche we do have the Archivo de Fotografías de la Patagonia, but it's not a registry of photographers per se. I don't believe such a registry exists. Gradually, I have been collecting information about the photographers who have passed through this region over the years.

Permuth: What kind of resources and institutions are available to photographers in your city?

Piccini: We have small photography academies and workshops run by individual photographers. We do not, however, have an institution which grants a photography degree. Some of the resources we do have are self-generated like the Feria de Fotografía de Autor, for example, where for a week we offer local photographers some opportunities for learning and personal growth by attending talks, exhibits, workshops and other events.

We are motivated by the opportunity to expand exhibition spaces and outreach strategies to help disseminate our work - for which there has been a massive surge in popularity in recent years - in an effort to feature these cultural events as part of the tourist draw of our city.

With this in mind, we organize exhibitions in alternative spaces throughout the year. These are sometimes located in urban spaces and other times in nature. We are also inclusive of other artistic disciplines besides photography. Given that our primary objective is to promote Bariloche as a photographic hub for the region we publicize our activity and actively engage with photographers beyond our city. Although we remain steadfastly non-profit we do require raising funds to realize these events with a high standard of quality. Therefore part of our effort is finding local and regional institutional and entrepreneurial partners who can act as sponsors for our cultural and social events.

Permuth: Your relationship to the industry works on multiple levels: you are an amateur photographer, Editor of Bex Magazine and also one of the organizers of a yearly photography festival. How do you split your time between these multiple tasks and what is your engagement with each of them like?

Piccini: Well, there's more to it [laughs]. I'm actually a graphic designer and that's what pays the bills. I also work as an instructor of computer graphics and web design. All the other activities I've mentioned are done for the love of photography and in terms of Bex I do all of it myself: graphic design, content, web design and photo editing and layouts. Of course, I am constantly trying to keep Bex fresh and attractive for my audience and so I've created multiple sections of the magazine such as Bex Authors, Director of Photography, Photos With a Story, My Favorite Photo and others. I like this magazine to be a participatory experience for my audience and I engage actively with photographers. As a biweekly publication, I have some time to gather materials for each issue. Next up is a special issue on Honduras.

From the Feria de Fotografía de Autor

From the Feria de Fotografía de Autor

With the "Feria de Fotografía de Autor" it's a collaboration with six other colleagues and we've been working together to produce it for a number of years. Given the way our projects are shaping up we've decided to incorporate as a non-profit organization. This April will mark the festival's fifth edition. The days fly by very quickly and there's so much to be done, we're really in the thick of it right now, planning and organizing talks, workshops, special guests and "la huerta fotográfica," which is about planting a "garden" of photographs - last year we had 3000 photos and this year we are expecting some 5000 to come in - sent to us by our audience via our website.

We print these photographs ourselves and then we "plant" them in the ground using sticks. People "harvest" them and take them home. It's become a trademark of our festival and is hugely popular, something really great. We also invite photographers from the region to present their photobooks –many of which are one-of-a-kind single book editions. With each passing year the number of these books seems to grow, with 150 books on display last year. We also organize a photography exhibition and we've had as many as 400 people attend opening night.

From the Feria de Fotografía de Autor

Permuth: In five years time, how would you like photography in Bariloche to develop?  How about ten years from now?

Piccini: Our Festival is becoming better defined and gaining prestige nationally and internationally.  We've received invitations to bring it to other places, including the exhibition, the books and of course our photographic garden, which is one of the activities that generates the most buzz. We also want to find our own space here in the city where we can conduct activities during the year.

Permuth: Describe your most recent personal photographic project.

Piccini: In 2014 I began work on a book of interviews with Latin American photographers. What's unusual about this book is that I've enlisted other photographers to conduct the interviews for me and for which they will get due credit within the book's pages. So far, I have interviews with Sara Facio, Eduardo Longoni, Gaby Messina, Andy Goldstein, Francisco Mata Rosas, Leonora Vicuña, Adalberto Roque, Daniel Sosa, Julio Pantoja and Iata Cannabrava to name just a few. This will be a valuable reference book to learn more about our Latin American photography and will feature 25 interviews with photographers from Argentina, Chile, Mexico, Peru, Cuba, Bolivia, Venezuela, Uruguay and Brazil. I hope to complete fundraising soon and be able to publish it by midyear.

I am also slowly working towards putting together a large print exhibition of works featured in Bex over the years. I'd like it to be a traveling exhibition with multiple venues hosting it in several countries. I have four countries left to profile in Bex themed issues. My greatest ambition for Bex would be to organize an exhibition of printed works in each of the countries which was profiled showcasing the works which represented it in the magazine.

It's been five years of collaborative work. Our aim has been to feel more and say less. From the universal to the very intimate, from the simple to the complex, we are united by a wordless code we call "photography."  We interpret, create, construct, imagine and finally share it with others.

Thank you.
Jorge Piccini
San Carlos de Bariloche  / Patagonia / Argentina.
Febrero 2015

Jaime Permuth: Háblanos un poco sobre Bariloche y tu relación con esa ciudad.

Jorge Piccini: A Bariloche llegué en Julio del 2002, vengo de la ciudad de Santa Fe, me costó un poco adaptarme a este lugar por algunas cosas como el clima frío de la Patagonia y tener la familia y amigos lejos pero de alguna manera u otra me fui adaptando y aquí estoy a 13 años ya.

El primer trabajo que tuve fue en una casa de fotografía trabajando en el laboratorio digital y allí me fui relacionando con gente relacionada a la fotografía, haciendo muestras y organizando algunos eventos.

En el 2010 surge Bex de la necesidad de dar lugar a la gran cantidad de obra fotográfica y fotógrafos que hay en la ciudad, me interesó crear este medio en forma de revista donde el fotógrafo pueda profundizar en lo que quiere desarrollar, esto surgió con la idea de darle un lugar a los artistas de la Patagonia, que puedan mostrar sus obras y difundir su arte, con el correr de los números la cantidad de material y de fotógrafos fue creciendo y comencé a darle lugar a los fotógrafos de toda Latinoamérica, retratando en cada número un país distinto. Me llena de satisfacción conocer fotógrafos de otros países y ver que se está haciendo en cada país en materia fotográfica, brindarles una plataforma para que puedan mostrar su trabajo, y como proyecto final un libro de fotógrafos latinoamericanos.

De este modo, Bex se constituye en un punto de encuentro, un acercamiento que pretende impulsar el espíritu creativo de los artistas locales y de Latinoamérica, y sus referentes de la cultura, que se valgan de los recursos estéticos y artísticos, para contar historias o simplemente comunicar momentos. Paralelo a esto, con un grupo de fotógrafos locales realizamos todos los años la Feria Fotografía de Autor, un evento anual vinculado a la fotografía. La quinta edición se llevará a cabo en Abril de este año, las actividades de la feria comprenden muestra de libros de fotografía de autor, exposiciones fotográficas, proyecciones, charlas y workshops.

Permuth: ¿Puedes compartir con nosotros algo sobre el desarrollo de la tradición fotográfica en Patagonia?

Piccini: Justamente como mencionaba anteriormente la necesidad de mostrar lo que se está desarrollando en la zona me llevó a crear Bex (las siglas refieren a "Bariloche Expone"). Los primero trabajos fueron íntegramente de artistas locales y de la región patagónica. Si bien cada vez son más los lugares donde un fotógrafo puede subir sus trabajos como sitios webs, bancos de imágenes y sobre todo las redes sociales, mi intención es un poco encontrar y compartir lo que se está generando aquí, los temas puros y tradicionales que abordan los autores, el terruño al que pertenecen, las distancias, la inmensidad misma que es la Patagonia y de la modernidad frente a la tradición. No creo que haya una tradición netamente patagónica en cuanto a lo fotográfico, ya que la Patagonia es muy cosmopolita, de gente que vinieron de otros ciudades al igual que yo pero si que toma su carácter patagónico por decirlo de alguna manera en la representación de la inmensidad y belleza que es este lugar, la zona más alejada de Argentina, los miles de kilómetros que separan algunos poblados de otros limitando con la cordillera y el atlántico "el confín del mundo" como llaman algunos.

Para lograr una perspectiva histórica, nos tenemos que remontar a los antiguos viajeros y los primeros descubridores "los venidos y quedados" como los apodaba el Padre Agostini (italiano) aficionado fotógrafo quién siendo unos de los pioneros del medio en estos recónditos sitios de la Patagonia, se dedicó a explorar y documentar sus viajes a principios del siglo XX.

Un trabajo muy interesante hizo también la historiadora Mariana Giordano donde documentó la Patagonia y la región fueguina recopilando imágenes originarias de fines del siglo XIX.

Cuando me pongo a buscar trabajos actuales de la Patagonia me he encontrado con grandes fotógrafos como Federico Bechis y Alfredo "Chino" Leiva de aquí de Bariloche. Sus trabajos "La delgada línea Sur" de Federico y "La comparsa del negro días" del Chino Leiva son excelentes, donde retratan a los hombres y mujeres que trabajan y viven en alejados parajes. Mi ensayo “Arroyo del medio” apunta a lo que es vivir en lugares donde el clima  de la Patagonia se siente en toda su dimensión.  Eliseo Miciú en San Martín de los Andes donde ha publicado algunos libros de fotografía. Alejandro Bonín y Eduardo Aguirre en Río Gallegos, vienen haciendo cosas muy interesantes también, mostrando las heladas y solitarias tierras de la Patagonia, las condiciones rigurosas del clima, se mezclan con los paisajes más bellos y en Chile Fabián España con su trabajo "Las desiluciones". En Bariloche tenemos un Archivo de fotografías de la Patagonia, pero no un registro de fotógrafos, no creo que haya, de a poco voy recolectando informes acerca de los fotógrafos que han pasado a lo largo de la historia de esta región.

Permuth: ¿Con que tipo de recursos e instituciones cuentas los fotógrafos de tu ciudad?

Piccini: En cuanto a instituciones las que se fueron generando, como escuelas de fotografías, talleres que generan los mismos fotógrafos, pero no tenemos a nivel institucional donde se pueda estudiar una carrera, y por otro lado lo que vamos generando nosotros mismos como por ejemplo la Feria de Fotografía de Autor donde le damos la posibilidad al fotógrafo que durante una semana se nutra de nuevas experiencias, talleres, charlas, etc.

Nos motiva ampliar la oferta de espacios de exposición y difusión artística y posicionar nuestra actividad, una actividad con una popularidad explosiva en estos últimos años, como parte del atractivo turístico de la ciudad.

Para cumplir con el primer objetivo organizamos a lo largo del año muestras en lugares poco convencionales, tanto dentro de la ciudad como en escenarios naturales que son el principal interés de la región, en estas muestras participan variadas disciplinas artísticas además de la fotografía. Ya que nuestra principal finalidad es promover a Bariloche como un eje fotográfico en la región, promovemos nuestra actividad y desarrollamos lazos con el resto de los fotógrafos de la Patagonia. Si bien nuestra finalidad no es el lucro, sí necesitamos financiar todas estas actividades, para poder crecer y sostener la buena calidad de las mismas. Por eso apelamos a organismos y empresas locales y regionales para invitarlos a colaborar con aportes de dinero para desarrollar este proyecto cultural y social.

From the Feria de Fotografía de Autor

Permuth: Tu relación con el medio es multifacética: eres fotógrafo amateur; editor de la revista BEX y uno de los organizadores de la Feria de Fotografía de Autor.  ¿Como divides tu tiempo entre estas distintas ocupaciones y en que consiste tu quehacer en cada una de ellas?

Piccini: Hay algo más jeje, en realidad mi profesión es diseñador gráfico y es a lo que me dedico laboralmente es lo que "paga la olla" como se dice acá, soy docente en nivel medio y terciario de computación gráfica y web y todas las actividades que venía mencionando hasta ahora lo hago como de manera paralela y por pasión a la fotografía, en cuanto a Bex me ocupo íntegramente yo personalmente desde el diseño, programación, armado de la web, maquetado de la revista y la edición de fotógrafos que saldrán en cada número, por supuesto intentando constantemente generar contenidos para que Bex no pierda interés por eso hay muchas secciones como "Bex Autores, Directores de fotografía, Fotos con historia, Mi foto preferida, columnas de distintos fotógrafos, etc" trato que sea muy participativo y que me envíen los mismos fotógrafos y en cuanto a cada número de Bex  al ser bimestral me da un tiempo necesario a recolectar los fotógrafos de cada país, en Abril será el Especial Honduras así que ya estoy en la búsqueda y con tiempo suficiente para ir armándola de a poco.

Y con la Feria de Fotografía de Autor es un proyecto paralelo que lo llevamos adelante con otros seis fotógrafos de esta ciudad que venimos trabajando juntos hace varios años y este año nos decidimos, debido a como vienen creciendo nuestros proyectos, a convertirnos en una Asociación Civil sin fines de Lucro, como comentaba estamos en la organización de la quinta feria que se hará en Abril y los días pasan rápido y hay muchísimas cosas por hacer, estamos en plena organización de la misma, generando y armando las charlas, talleres, invitados a traer, la huerta fotográfica que consiste en plantar en un jardín del lugar donde hacemos la feria unas 3000 fotos (eso fueron en la última feria) este año serán unas 5000 aproximadamente donde gente de todas partes nos envían mediante nuestra web fotos, nosotros las imprimimos y en la inauguración las plantamos (metafóricamente, utilizamos palillos) y la gente la recolecta y se las lleva a sus casas, es unas de nuestras marcas registradas de la feria, la gente se entusiasma mucho y es muy participativo, realmente es muy bueno. Convocamos a fotógrafos de Bariloche, de la región y de todas partes a que presenten sus libros fotográficos, en general son ediciones de un solo ejemplar. El volumen de estos libros va creciendo en cada edición, llegando en  la última a cerca de 150 libros. A esto se suman también una exposición de Fotografías.

A la feria asiste cada vez más púbico, sumando unas 400 personas en la inauguración.

From the Feria de Fotografía de Autor

Permuth: ¿A cinco años plazo, como te gustaría ver desarrollar la fotografía en Bariloche? ¿Y a diez años plazo?

Piccini: La feria está tomando identidad y prestigio, se está imponiendo a nivel nacional y se está conociendo internacionalmente por supuesto, ya tenemos propuestas para llevar la feria a otros lugares, llevar la muestra impresa, los libros y por supuesto la huerta que es unas de las actividades que más llama la atención. Queremos conseguir un lugar propio aquí en la ciudad donde podamos hacer otras actividades durante el año, también.

Permuth: Describe tu proyecto fotográfico personal más reciente.

Piccini: En 2014 comencé un libro de entrevistas a fotógrafos latinoamericanos, la particularidad del libro es que las entrevistas están hechas por fotógrafos, ya que no tengo la posibilidad de acercarme a cada fotógrafo voy buscando colegas que puedan entrevistarlos personalmente, los reportajes saldrán firmados por los fotógrafos que realizaron la entrevista por supuesto, en el libro se encontrarán entrevistas a Sara Facio, Eduardo Longoni, Gaby Messina, Andy Goldstein, Francisco Mata rosas, Leonora Vicuña, Adalberto Roque, Daniel Sosa, Julio Pantoja, Iata Cannabrava sólo por nombrar algunos, es un libro para leer y conocer un poco más a los fotógrafos que tenemos en Latinoamérica, son 25 entrevistas a fotógrafos de Argentina, Chile, México, Perú, Cuba, Bolivia, Venezuela, Uruguay y Brasil, espero poder financiarlo y sacarlo a mediados de este 2015.

También de a poco estoy armando una gran muestra impresa de fotografía latinoamericana con la gran cantidad de material que fui recibiendo a lo largo de estos años y poder llevarla a distintos ciudades de Latinoamérica como así también al finalizar la presentación de todos los países (me quedan 4) cerrar con un libro de fotografía latinoamericana, eso ya será como proyecto en 2016.
Esa sería la mayor ambición de Bex, hacer muestras físicas en distintos países que se han publicado los especiales.

Cinco años creando juntos, para sentir más que decir. Desde lo universal hasta la intimidad, desde lo simple hasta lo complejo; nos une un código sin vocabulario que resumimos como “fotografía”, Interpretamos, generamos, construimos, imaginamos y finalmente compartimos.

Jorge Piccini
San Carlos de Bariloche / Patagonia / Argentina.
Febrero 2015