Argentina Notebook: Interview with Sofía López Mañán

From the series "Anónimos" © Sofía López Mañán

Jaime Permuth, Eleonora Ronconi and I are collaborating to explore contemporary photography in Argentina. We're looking at trends and how they relate to traditions; events, institutions and venues; as well as pursuing conversations with curators, academics, gallerists and photographers on what's happening currently. This collaborative project will feature a variety of posts including interviews, book reviews, published letters, portfolios of images and more.

Jaime Permuth is a Guatemalan photographer living and working in New York City and a faculty member at the School of Visual Arts. Eleonora Ronconi is an Argentinian photographer living and working in the Bay Area, California whose work explores themes of memory, identity and uprooting.

Today we continue the series with an interview of Sofía López Mañán by Jaime.

Other posts in this series on Argentina include Jaime Permuth's interviews with Fabián Goncalves Borrega and Jorge Piccini as well as a Q&A with Karina Azaretzky.

From the series "Anónimos" © Sofía López Mañán

This interview is presented first in an English translation, then followed by the Spanish original.

Jaime Permuth: Where do you live and what do you do?

Sofía López Mañán: I live in Buenos Aires, Argentina and I work as a visual artist.

JP: How did you get started in photography?

SLM: My initiation in photography was very casual, I never thought I might become a photographer. I studied fine arts and for a long time my concentration was painting. The project I began in art school is one which continues to structure my practice even to this day. I was always fascinated by the way every presence contains the trace of an absence and how this manifests itself in the final work. In my last years of study I began to work with space and action, doing what today I understand was a form of photo-performance, as I traversed the city with my bed and slept in spaces which were slated to be demolished. This body of work is entitled "Propiedad Privada" (Private Property); it was essential in my development as a photographer because over time the photographic document became the piece itself.

From the series "Anónimos" © Sofía López Mañán

JP: When and what made you begin producing photographic work which explores your personal concerns?

SLM: Personal concerns antecede my use of the photographic medium. While still a student I was already at work on themes of a private nature. At the time, I understood them as a meditation on my own social context, but then my series titled "Anónimos" (Anonymous) helped me begin to recognize myself in the images. It was at that moment that I noticed that I had always somehow referenced my own absence in the work. The projects which I undertake are a progression and each one leads to the next.

JP: Tell us a little about your projects and the topics you approach in the images you are presenting.

SLM: The images I've sent are a brief retrospective of my work to date, beginning with "Anónimos" and extending to my latest work-in-progress which explores fear. All my projects are autobiographical and function as a catalyzer for a process of coming to terms with behaviors and themes which are essentially self-referential. "Anónimos" is based on a series of self-portraits where the individuality of the figure remains hidden and where I insert my own image onto each of its nameless figures. "Desapelo" is a project which comes about from the desire to unravel and cleanse familial or ritualized behaviors by the removal of hair. "Miedos" (Fears) is a series of portraits of individuals and their most intimate fears.

From the series "Anónimos" © Sofía López Mañán

JP: In what ways, if any, do you think being Argentinian, and the history of this country, influences your work or the projects you choose?

SLM: Fear is everything; it is where I grew up and the very air that I breathe since birth. Our history is immigration, nostalgia and oblivion. Argentinians live a duality by which they drink both joy and bitterness from the same cup. As Borges writes:
Buenos Aires is the next street, the one I've never walked; it's the secret heart of its city blocks, its deepest patios; it's what house fronts are hiding; it's my enemy, if I have one; it's the person who does not like my poems (I too dislike them); it's that shabby bookshop we may once have entered and now have forgotten; it's a snatch of whistled milonga that we cannot place and that moves us; it is all that's been lost and all that's to come; it is what lies beyond, what belongs to others, what is around the corner—the neighborhood which is neither yours nor mine, the things we do not understand yet love.
JP: Can you find any relationship in topics, form or any other aspect of photography between Argentina and the rest of Latin America?

SLM: When it comes to concerns of a private nature there are no more borders. There are certain themes that human beings constantly invoke: fear, limits, reality and other themes that underlie geographic borders. Be that as it may, in public discourse I often encounter instances of oppression, human or natural abuse, racism and inequality that seem to persist in our times.

From the series "Anónimos" © Sofía López Mañán

JP: What are the issues being addressed in contemporary photography in Argentina and outside of Argentina that interest you?

SLM: These days I'm most interested in multi-disciplinary work. Particularly, documentary works in which the author's intimate gaze is very much in evidence. Or works with a mechanical analogue signature; alterations of form; collage; etc.

JP: What do you feel benefits you or is a problem for you being based in Argentina?

SLM: It is a place which inspires me to create. Being at a remove - from the rest of the world - has its benefits and complications. I feel it's complicated to grow professionally in Argentina. Art collecting is not sufficiently developed nor do we have institutional support for artists and research in our medium.

JP: Anything else you'd like to add?

SLM: Many thanks to fototazo for promoting Argentinian photography.

From the series "Mujeres del círculo" © Sofía López Mañán

Jaime Permuth: ¿Dónde vives y a qué te dedicas?

Sofía López Mañán: Vivo en Buenos Aires, Argentina y me desempeño en las artes visuales.

JP: ¿Cómo te iniciaste en la fotografía?

SLM: Mi iniciación en la fotografía fue casual, nunca pensé que iba a serlo. Yo estudié bellas artes y por mucho tiempo me enfoque en la pintura. El proyecto que comencé en la carrera es el que de manera procesual aun continuo. Siempre tuve un gran interés en las ausencias presentes que con la huella mantienen un registro. En los últimos años de la carrera empecé a trabajar con el espacio y la acción haciendo lo que hoy veo como foto performance mientras recorría la ciudad con mi cama y dormía en espacios que iban a ser demolidos. Este proyecto llamado Propiedad Privada fue un trabajo bisagra y el inicio de la fotografía ya que el registro de esa acción terminó siendo la obra.

From the series "Desapelo" © Sofía López Mañán

JP: ¿Cuándo y porque razón comenzaste a producir trabajo fotográfico que explorara tus inquietudes personales?

SLM: Los proyectos personales estuvieron antes de mi uso del medio fotográfico. Desde mis estudios trabajé con temáticas de índole privado. En su momento lo observaba como una reflexión de un entorno del que soy parte, pero fue con una serie llamada Anónimos que me empecé a reconocer a mi en las imágenes y fue en ese momento que noté que desde un principio siempre trabajé con mi propia ausencia.

Los proyectos que realizo son procesuales, uno lleva al que sigue.

From the series "Desapelo" © Sofía López Mañán

JP: Háblanos un poco de tus proyectos y los temas que abordas en las imágenes que estamos presentando.

SLM: Lo que les envío es una corta retrospectiva de mi trabajo desde el proyecto de Anónimos hasta mi última serie sobre miedos que aún hoy sigo trabajando.

Mis trabajos son autobiográficos que funcionan como  catalizador para limpiar programas y temas referidos a mi propia existencia.

Los Anónimos son una serie de autorretratos donde la individualidad de la figura permanece oculta y plasmo mi imagen en cada uno de estos diferentes anónimos. Desapelo es un proyecto que surge con el fin de destrabar y limpiar programas familiares a través del despojo del pelo.
Por último sobre Miedos son retratos de personas con su miedo más íntimos.

From the series "Desapelo" © Sofía López Mañán

JP: ¿De qué manera piensas que el ser argentino, y la historia de este país, influye en tu trabajo o los proyectos que eliges?

SLM: El medio es todo, es donde crecí y lo que vengo respirando desde mi nacimiento. Nuestra historia de inmigración, nostalgia y olvido. El argentino vive en una dualidad bebiendo de una misma copa la alegría y la amargura.  Como dice Borges:
"Buenos Aires es la otra calle, la que no pisé nunca, es el centro secreto de las manzanas, los patios últimos, es lo que las fachadas ocultan, es mi enemigo, si lo tengo, es la persona a quien le desagradan mis versos (a mí me desagradan también), es la modesta librería en que acaso entramos y que hemos olvidado, es esa racha de milonga silbada que no reconocemos y que nos toca, es lo que se ha perdido y lo que será, es lo ulterior, lo ajeno, lo lateral, el barrio que no es tuyo ni mío, lo que ignoramos y queremos".
From the series "Miedos" © Sofía López Mañán

JP: ¿Encuentras alguna relación de temas, forma o cualquier otro aspecto entre la fotografía en Argentina y la del resto de América Latina?

SLM: En temáticas de índole privado ya no hay fronteras. Hay ciertos temas que uno como humano por lo general suele evocar, el miedo, los limites, la realidad, temas que subyacen limites geográficos. De todas maneras en temas públicos encuentro por lo general temáticas relacionadas a la opresión, abusos humanos o naturales, racismo desigualdad como aun temáticas vigentes.

JP: ¿Cuáles son los temas qué están siendo tratados en la fotografía contemporánea en Argentina y también afuera de Argentina que te interesen?

SLM: Hoy en día estoy muy interesada en los trabajos donde se mezclan disciplinas. Esos documentales donde se hace muy evidente la mirada íntima del autor. Trabajos donde se ve la impronta manual desde un trabajo en analógico, alteraciones en la materia, collage, etc.

From the series "Miedos" © Sofía López Mañán

JP: ¿Qué sientes te beneficia o crea problemas al producir desde Argentina?

SLM: Es un lugar que me inspira para hacer. El estar lejos al –resto del mundo- tiene sus beneficios y sus complicaciones. Se hace muy complicado poder crecer profesionalmente en la Argentina. El coleccionismo no está desarrollado y tampoco hay apoyo a la creación e investigación dentro de este rubro.

JP: ¿ Hay algo más que quieras añadir?

SLM: Muchas gracias fototazo por difundir la fotografía Argentina.

From the series "Miedos" © Sofía López Mañán