Argentina Notebook: Q&A with Gaby Messina

"Delia Cancela" from the series Masters © Gaby Messina

Jaime PermuthEleonora Ronconi and I are collaborating to explore contemporary photography in Argentina. We're looking at trends and how they relate to traditions; events, institutions and venues; as well as pursuing conversations with curators, academics, gallerists and photographers on what's happening currently. This collaborative project will feature a variety of posts including interviews, book reviews, published letters, portfolios of images and more.

Jaime Permuth is a Guatemalan photographer living and working in New York City and a faculty member at the School of Visual Arts. Eleonora Ronconi is an Argentinian photographer living and working in the Bay Area, California whose work explores themes of memory, identity and uprooting.

Today we continue the series with a Q&A with Gaby Messina.

Other posts in this series on Argentina include Jaime Permuth's interviews with Fabián Goncalves BorregaJorge Piccini and Sofía López Mañán as well as Q&A's with Karina Azaretzky and Sebastián Szyd.

"Graciela Taquini" from the series Masters © Gaby Messina

This post is presented first in an English translation, then followed by the Spanish original.

fototazo: Where do you live and what do you do?

Gaby Messina: I live in the province of Buenos Aires, twenty minutes by car from downtown. I'm a visual artist. I work with photography and video: both experimental and documentary.

f: How did you get started in photography?

GM: By chance. I asked my sister to bring me a nice camera from the USA and that's how I started.

f: When and what made you begin producing photographic work to explore your personal concerns?

GM: After working for ad agencies for ten years and a few more on commercial photography, starting to work on my personal stories was like being at a high point of a party dancing until the wee hours. I loved it and have not been able to stop since then.

"NOE EN TREVELIN / NOAH IN TREVELIN (2011)" From the series Faith © Gaby Messina

f: Tell us a little about your projects and the topics you approach in the images you are presenting.

GM: I like to "gossip" and record other people's lives. How they live, with whom, what they do, how their lives are in terms of love, passions and desires. I create a bond so strong that we tell each other secrets and intimate details of our lives. That bond is real. I think that there's an honest dedication on both ends. If there's no vibe, you can see it in the end result. But I find openness almost all the time - I would dare to say always; and if at the beginning there isn't, people start opening up slowly. I am sure it will happen. I work with love and respect.

f: In what ways, if any, do you think being Argentinian, and the history of this country, influences your work or the projects you choose?

GM: My projects tell stories not only about people, but also about their daily environment. Argentinian customs and traditions permeate constantly in these stories.

f: Can you find any relationship in topics, form or any other aspect of photography between Argentina and the rest of Latin America?

GM: Warmth. Trial and error. Struggle. Color. Warmth. Yes, again, warm light.

From the series Faith © Gaby Messina

f: What are the issues being addressed in contemporary photography in Argentina and outside of Argentina that interest you?

GM: I am interested in surrealism within realism. Play, an invitation to get out of the routine, which can be recreating characters, I mean acting, or a play with a touch of grotesque. Or it could be lighting. I work with flashes, and the natural and artificial light of the place where I photograph. But the idea always gives me the rest.

f: Do you think that creating work in Argentina benefits you or creates any problems for you? Can you talk about any of them?

GM: Argentinian artists have a lot of problems developing projects and putting them together in an exhibition. One of them is the lack of imported material available in the country, so all productions and the final quality of the product suffer immensely. Also, there is a shortage of funds, scholarships, contests or institutions that support cultural projects. In our country we have a very strong culture that deserves more exchanges and collaborations at an international level.

f: Anything else you’d like to add?

GM: Thank you very much for reaching out to me.

"CHICLE / CHEWING GUM (2009)" From the series Lima, Kilometro 100 © Gaby Messina

fototazo: ¿Dónde vivís y a qué te dedicás?

Gaby Messina: Vivo en la provincia de Buenos Aires, a 20 minutos en auto del centro de Buenos Aires. Soy artista visual. Trabajo con la fotografía,  el videoarte, el video experimental y documental.
f: ¿Cómo te iniciaste en la fotografía?

GM: De casualidad. Le pedí a mi hermana que me trajera una linda cámara de Estados Unidos y así empecé.

"GAUCHO / GAUCHO (2009)" From the series Lima, Kilometro 100 © Gaby Messina 

f: ¿Cuándo y por qué comenzaste a producir trabajo fotográfico que explorara tus inquietudes personales?

GM: Después de trabajar en agencias de publicidad durante 10 años y otros tantos más en estudios de fotografía publicitaria; empezar a desarrollar mi obra personal fue como estar en el pico más alto de una fiesta, y seguir bailando hasta altas horas. Me encantó y no pude parar más.

f: Hablanos un poco de tus proyectos y los temas que abordas en las imágenes que estamos presentando

GM: Me gusta "chusmear" y registrar la vida del otro. Cómo vive, con quién, a qué se dedica, cómo es su vida en relación al amor, a sus deseos, pasiones. Creo un vínculo donde me involucro de tal manera que nos contamos mutuamente secretos e intimidades. Ese vínculo es verdadero. Pienso que hay una entrega sincera entre ambas partes. Si no hay onda, se nota en el resultado final. Pero casi siempre, -me animo a decir siempre- encuentro apertura; y si al principio no la hay, se va dando de a poco. Estoy segura que va a ser así. Trabajo con amor y respeto.

"PELUQUERIA / HAIRDRESSER (2009)" From the series Lima, Kilometro 100 © Gaby Messina 

f: ¿De qué manera pensás que el ser argentino, y la historia de este país, influye en tu trabajo o los proyectos que elegís?

GM: Mis trabajos cuentan relatos no solo de las personas, sino también de sus entornos cotidianos. Costumbres y tradiciones argentinas se filtran permanentemente.

f: Encontrás alguna relación de temas, forma o cualquier otro aspecto entre la fotografía Argentina y la del resto de América Latina?

GM: Calidez. Prueba y error. Lucha. Color. Calidez. Si, otra vez. Luz cálida.  

"EMILIO Y GUILLERMO (2006)" From the series Soul Mates © Gaby Messina

f: ¿Cuáles son los temas qué están siendo tratados en la fotografía contemporánea en Argentina y también fuera de Argentina que te interesen?

GM: Me interesa el surrealismo en el realismo. Invitar a salir de la rutina, jugar. Puede ser recreando personajes, me refiero actuando, exagerando con puestas teatrales previas.  O también por la puesta de la iluminación. Trabajo con flashes, luz ambiente y luz artificial del lugar. Pero siempre el punto de partida me lo dan ellos.

"NOEMI Y LILIANA (2007)" From the series Soul Mates © Gaby Messina

f: ¿Sentís que el producir trabajo desde Argentina, te beneficia o te crea problemas? ¿ Podrías hablar de alguno de ellos?

GM: Los artistas argentinos tenemos varios inconvenientes para desarrollar la obra y para que finalmente llegue a exhibirse. Uno de ellos es la poca materia prima importada que se consigue en el país, por lo tanto las producciones y la calidad final tiene un costo alto. En segundo lugar faltan más fondos, becas, concursos o instituciones que apoyen los proyectos culturales. En nuestro país disfrutamos de una cultura muy potente que merece más convenios internacionales.

f: ¿ Hay algo más que quieras añadir?

GM: Muchas gracias por el contacto.

"SECUESTRO / KIDNAPPING (2005)" From the series Weapons © Gaby Messina

"MARIA ANGELICA (2002)" From the series Grand Women © Gaby Messina